Descubren tres planetas habitables cercanos a La Tierra

Un grupo de científicos anunció hoy haber descubierto un trío de planetas de ‘tipo’ terrestre a 39 años luz de distancia, y que constituyen hasta hoy la mejor opción donde encontrar vida fuera del Sistema Solar. Se trata de “planetas de un tamaño similar al de La Tierra, potencialmente habitables” y que “abren por primera vez esperanzas de encontrar trazas químicas de vida fuera del Sistema Solar”, dijo a la AFP el astrofísico Michael Gillon, de la universidad belga de Lieja y miembro del equipo que realizó la investigación.
El hallazgo fue publicado este lunes en la revista científica ‘Nature’ como resultado de la búsqueda de exoplanetas potencialmente habitables. Los planetas fueron descubiertos con el telescopio belga TRAPPIST.

Los tres planetas, de un tamaño similar al de la Tierra y Venus, se encuentran en la zona habitable de su estrella. Se trata de una pequeña estrella del tamaño de Júpiter llamada 2MASS J23062928-0502285 o TRAPPIST-1.  El astro está ubicado en la constelación Acuario, pero es demasiado pequeño para ser visto a simple vista o con telescopios simples.
Los tres planetas orbitan alrededor de una estrella enana fría con una temperatura inferior a 2.700 grados Kelvin, más de dos veces menos que la del Sol. Uno de ellos es comparable en tamaño y temperatura con la Tierra y los otros dos con Venus, reporta el informe de los científicos publicado hoy en la revista británica Nature.

“Estos tres planetas son los mejores candidatos hallados hasta la fecha para albergar vida”

La distancia a la Tierra permite además que, con la tecnología actual, pueda estudiarse la atmósfera en pos de trazas químicas de vida.
“Nuestro descubrimiento abre un nuevo terreno de cacería” alrededor de estas pequeñas estrellas, se entusiasma Gillon, y explica a la AFP que solamente “a la escala de la galaxia esto implica miles de millones de lugares adicionales en los que la vida podría haberse desarrollado”.

Tipo solar.
Hasta ahora se ignoraba que planetas rocosos y del tipo terrestre podían orbitar estrellas enanas y la búsqueda estaba limitada a astros de tipo solar.
El planeta que los investigadores definen como similar a la Tierra se ubica a una distancia de la estrella que permite teóricamente que su clima permita la existencia de agua liquida en la superficie, lo que es el paso previo para el desarrollo eventual de formas de vida como se conocen en la Tierra.
Este planeta puede “potencialmente abrigar vida en toda su superficie”, explica el astrofísico. Respecto a los otros dos, “son muy cálidos pero podrían tener sectores habitables con temperaturas más bajas, para permitir la existencia de agua líquida y quizás de vida”.

planetas

Descubrimiento en cielos chilenos
El hallazgo fue realizado por un telescopio de 60 centímetros ubicado en el observatorio chileno de La Silla, bautizado Trappist, por la sigla en inglés de Pequeño Telescopio de Planetas y Planetoides en Tránsito (paso frente al disco de una estrella).
El sistema estelar y planetario, que fue bautizado Trappist-1, está en la constelación de Acuario. La estrella enana (que tiene una masa del 8% del sol según los primeros datos) tiene una temperatura de 2.300 grados centígrados.
“Si bien la temperatura teórica y su tamaño abren expectativas, habrá que esperar hasta conocer con exactitud las masas (de las que dependen las fuerzas gravitacionales y la capacidad de retener gases) y las características de sus atmósferas, si las tienen, para saber si son realmente propicios para la vida”, agregó Gillon.
Estas informaciones podrían “obtenerse relativamente rápido, de aquí a cinco o diez años, gracias especialmente al telescopio espacial James Webb, que será lanzado en 2018”, agregó el astrofísico.
Los astrónomos calculan que los primeros dos planetas completan una órbita alrededor de su ‘sol’ en 1,5 y 2,4 días, respectivamente, mientras que el período de rotación del tercero podría ser de entre 4,5 y 73 días.

“Podría decirse que este sistema se parece más al de JÚpIter y sus lunas que a nuestro Sistema Solar”

Futuras investigaciones
La NASA a manifestado que su telescopio espacial Hubble y la misión K2 de su observatorio espacial Kepler empezarán a esudiar el TRAPPIST-1 este año.
La investigación se centrará en la atmósfera de los planetas para determinar la existencia de vapor de agua, algo que podrá hacer el Hubble  cuando los planetas transiten o pasen ante su sol.
El estudio gravitacional realizado por el K2 permitirá calcular las masas de los planetas. Asi los científicos podrán medir su densidad para ver si son planetas rocosos como la Tierra.
Gillon señaló a la revista Motherboard que lo más emocionante será determinar la presencia de agua líquida y composición químicas, con el objetivo de comprobar si hay actividad biológica.